À venir : conversation critique autour de L. Bartalesi

Votre conversation critique peut nous être adressée jusqu’au 24 février 2024 à l’adresse suivante : transitions.informations@gmail.com.

En abordant, dans la dernière partie de La Filiation de l’Homme, la question de l’esthétique humaine, Darwin ne cherche pas tant à comprendre comment s’est développé le sense of beauty dans notre espèce qu’à montrer comment la sélection sexuelle a agi, à travers la sélection des femmes, sur l’évolution de l’espèce humaine. Darwin ne laisse toutefois qu’entrevoir le problème crucial d’une esthétique évolutionniste humaine : quel est le rôle du sens esthétique dans le long processus évolutif d’où est issue notre espèce?

A suivre l’intuition darwinienne sur le sense of beauty animal, on imagine vite un monde antérieur à l’histoire, dépourvu de créations artistiques mais dans lequel la beauté existe néanmoins. Darwin est convaincu que le sens esthétique joue, dans le règne animal, un rôle central sur l’évolution (et pas seulement au travers de la sélection sexuelle). À partir de la thèse posée à la fin du deuxième chapitre, à savoir que le fait esthétique pourrait aussi exister dans des dimensions non sexuelles de la vie animale, on peut poser l’hypothèse que, bien avant l’apparition de l’Homo sapiens sur Terre, nos ancêtres hominidés ont trouvé attirant l’un de leurs semblables, se sont arrêtés un instant pour admirer la savane et en ont éprouvé du plaisir, ou même ont contemplé un ciel déchiré par un orage.

Darwin nous pousse ainsi à imaginer une planète Terre dépourvue de production artistique mais belle et terrible aux yeux de nos ancêtres. Un monde antique où la diversité culturelle humaine n’a pas encore fait son entrée fracassante. Il nous décrit un monde d’avant l’humanité peuplé d’hominidés qui, quoique dépourvus des caractères associés en général à l’essence même de l’homme – langage, codes culturels, technologies élaborées, art et religion –, possèdent une sensibilité esthétique héritée de leur généalogie évolutive. En décrivant la conduite esthétique comme une capacité fondamentale dans le processus d’évolution par sélection sexuelle, Darwin nous oblige à imaginer nos ancêtres hominidés bien autrement qu’à l’accoutumée. Un australopithèque en pleine contemplation d’un coucher de soleil sur la savane s’accorde mal avec l’image que l’on s’est faite de nos ancêtres. En suivant Darwin, il nous faut supposer à tout le moins que les comportements et les sentiments esthétiques sont antérieurs à la naissance de l’art et à l’origine même de notre espèce.

Quant à la dimension esthétique de notre existence, les sciences anthropologiques et la philosophie ont toujours eu de grandes difficultés à accepter l’idée qu’un animal (autre que l’homme) soit doué de goût esthétique. L’idée que l’apparition de comportements esthétiques précède le développement de capacités cognitives humaines complexes comme le langage ou la conscience rencontre une résistance plus grande encore – au point qu’elle est restée méconnue puis oubliée par les contemporains de Darwin. Nous avons déjà vu, au chapitre 2, à quelles critiques s’est exposé Darwin avec sa thèse d’un sense of beauty animal et comment la théorie de la sélection naturelle a chèrement payé l’idée d’un choix esthétique femelle.

Bien qu’il nous soit difficile de nous représenter ce monde préhistorique et pré-artistique non dénué d’enchantement esthétique, de nombreuses découvertes ont remis au goût du jour, ces dernières années, l’intuition darwinienne: l’utilisation de l’ocre rouge pour les ornements corporels remonte à 120 000 ans; des pratiques d’ornements – coiffures, tatouages, scarifications et piercing – semblent précéder le développement de la dite “modernité cognitive” de l’Homo sapiens.

À problème ancien, questionnement nouveau : quand et comment, au cours de l’évolution humaine, le sens esthétique animal est-il devenu cette attitude ou conduite spécifique à l’espèce humaine que nous expérimentons tous les jours ?

Dégager la conduite esthétique de l’aspect sexuel, nous l’avons vu, est un passage d’importance capital. L’élargissement de l’horizon sur lequel la préférence esthétique peut s’exercer, allant des caractères sexuels du partenaire à ses phénotypes étendus aux caractéristiques environnementales, a sans doute coïncidé avec l’augmentation du volume cérébral et l’accroissement de la plasticité cognitive. La psychologie évolutionniste situe au Pléistocène ce passage à partir duquel des préférences esthétiques s’exercent dans des domaines non liés à la sélection sexuelle. Même sans partager le cadre théorique général intégrant cette hypothèse, il est réaliste de supposer que la sensibilité esthétique n’est pas apparue d’un seul coup (comme on a coutume de le penser de l’origine de l’art au Paléolithique supérieur), mais qu’elle s’est développée peu à peu, en connexion étroite avec la réorganisation fonctionnelle générale de la cognition humaine. Admettre cette hypothèse implique de reconnaître la possibilité d’étudier la capacité esthétique d’un point de vue évolutionniste, comme de se demander quel rôle elle a joué dans l’évolution cognitive humaine.

A suivre le chemin tracé par Darwin, on pourrait supposer qu’à l’aube de l’humanité, chez nos ancêtres hominidés, un mécanisme plus ancien que le langage articulé, la capacité esthétique, a joué un rôle (en les favorisant peut-être) d’où est issue notre espèce. L’une des principales tâches d’une approche esthétique est alors de formuler les questions qui permettront d’éclaircir la zone d’ombre que constitue l’intuition darwinienne du sense of beauty, c’est-à-dire quand, comment et pourquoi le sens esthétique animal s’est développé dans ce canevas complexe de réactions instinctives, d’émotions, de sentiments, de pensées et de jugements que nous appelons aujourd’hui “expérience esthétique”.

Lorenzo Bartalesi, Histoire naturelle de l’esthétique, Paris, CNRS éditions, trad. Sophie Burdet, 2021, p. 203-206.



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La rédaction (2024, 2 février). À venir : conversation critique autour de L. Bartalesi. Transitions. Consulté le 17 juin 2024, à l’adresse https://doi.org/10.58079/vr0o

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